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Ciencia medioambiental

El IIAMA-UPV participa en un estudio que revela que la mitad del carbono de la Amazonia se encuentra en el 1% de las especies arborícolas

[ 18/05/2015 ]
Ciencia medioambiental

El Instituto de Ingeniería del Agua y Medio Ambiente de la Universitat Politècnica de València (IIAMA-UPV) ha participado en un estudio de impacto internacional que ha descubierto que la mitad del carbono de la Amazonia está almacenado y es reciclado por el 1% de las especies arborícolas de la zona.


Así, de las más de 16.000 especies en que se dividen los alrededor de 300 billones de árboles que conforman los bosques de las cuencas de los ríos Amazonas y Orinoco, el 50% del carbono se encuentra localizado en menos de 200 variedades.


Esta investigación, publicada por la prestigiosa revista Nature Communications, puede facilitar la predicción de la evolución de los bosques tropicales, fundamental en la reducción del aumento del dióxido de carbono y, por lo tanto, en el cambio climático que actualmente afecta al planeta.


El dominio del ciclo del carbono en los bosques tropicales, al descubierto


El estudio, coordinado por la red Rainfor -Red Amazónica de Inventarios Forestales- y liderado por las Universidades de Leeds y Oxford, muestra que las especies más abundantes no almacenan o procesan necesariamente la mayoría del carbono.


Sophie Fauset, autora principal del trabajo e investigadora de la Escuela de Geografía de la Universidad de Leeds, apunta que "ya conocíamos la abundancia de ciertas especies en la Amazonia, pero no sabíamos si éstas dominan, de hecho, el ciclo del carbono en estos bosques. Lo que hemos descubierto es que, mientras algunas especies que son muy comunes, frecuentemente, almacenan una gran cantidad de carbono, otras almacenan o crecen mucho más de lo que su abundancia sugiere".


La consecución de un gran desafío


En este sentido, Rafael Herrera, investigador emérito del Instituto Venezolano de Investigaciones Científicas y colaborador del Instituto IIAMA-UPV, señala que, en un bioma tan extenso y diverso como la Amazonia, entender el ciclo del carbono constituía un gran desafío.


"Encontrar que sólo una pequeñísima fracción de las especies es responsable de la mitad de la biomasa y del ciclo del carbono puede ayudar a los científicos a predecir la evolución de los bosques tropicales en un clima cambiante", destaca Rafael Herrera.


El peligro de subestimar el 99% restante de biodversidad


Ahora bien, los investigadores alertan a su vez del peligro de subestimar el 99% restante de la diversidad de especies de la Amazonia. "El estudio determina qué plantas son más importantes a día de hoy, pero obviar el resto podría derivar en un serio peligro para la pervivencia del bosque amazónico como captador de dióxido de carbono si alguna de estas especies sucumbe a consecuencia del cambio climático, fundamentalmente de sequías prolongadas con frecuencia seguidas de incendios forestales", apunta el profesor Herrera.


Asimismo, desde la red Rainfor señalan que, a medida que el clima en la Amazonia continúe cambiando, es previsible que un conjunto muy diferente de árboles entre en acción, incluyendo algunos apenas conocidos hoy. "Precisamente por ello se debe tener en cuenta toda la diversidad de los bosques analizados. Además, el bosque tropical necesita de todas las especies interrelacionadas, porque su compleja biología así lo exige", apunta el profesor Herrera.


500 parcelas, 200.000 árboles y 3600 especies analizadas


Para la realización del presente estudio, los investigadores del grupo Rainfor han analizado más de 500 parcelas de la Amazonia y 200.000 árboles correspondientes a alrededor de 3600 especies, comparando presencia, reservas de carbono y crecimiento de cada especie.


"Estas parcelas son valiosísimas como lugares de observación, porque allí se mide árbol a árbol, a lo largo de los años, para conocer el volumen de madera existente, y hacer la conversión a la cantidad de carbono que los árboles almacenan", explica Rafael Herrera.


La nuez del Brasil y la Eperua falcata, entre las especies más destacadas


Entre las especies que almacenan más carbono se encuentra la Bertholletia excelsa o Nuez del Brasil. En la Amazonia, menos de uno de cada mil árboles corresponden a esta especie, pero ocupa el tercer lugar entre las que más carbono almacenan y el cuarto en cuanto a crecimiento.


Destacan también la Eperua falcata, capaz de fijar nitrógeno directamente de la atmósfera; la palmera Iriartea deltoidea y un árbol de la familia moraceae, Psudolmedia laevis. Algunas especies dominan por su gran tamaño, otras por la eficiencia de uso de agua o de nitrógeno.


"Los bosques tropicales, y particularmente la Amazonia, constituyen uno de los mecanismos más importantes en todo el mundo para el control del ciclo de carbono. Este estudio ofrece datos hasta ahora desconocidos, de gran relevancia conocer el comportamiento y evolución de la mayor reserva forestal del mundo", concluye el profesor Herrera.


Rafael Herrera, siete años colaborando con la UPV


El profesor Herrera lleva siete años colaborando con la UPV, y parte de los resultados publicados en este estudio fueron analizados durante una de sus estancias de investigación en el grupo Reforest del Instituto IIAMA-UPV.


Actualmente, Rafael Herrera trabaja con los profesores de la UPV Antonio Lidón y Antonio del Campo en la implementación de técnicas novedosas en aspectos de biogeoquímica en sistemas forestales, especialmente en el uso de isótopos estables en dendrocronología.


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